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En juin 2004, Bridgestone a inauguré son circuit d'essais européen (EUPG) à Aprilia (Italie), à 30 km au sud du Centre Technique Europe (TCE) du groupe situé à côté de Rome. Sur une surface de 144 hectares, un circuit ovale de 4 km permet à Bridgestone de bénéficier, tout au long de l’année, des équipements d'essais de pneus les plus modernes en Europe.

Des pneus nouvelle génération pour véhicules de tourisme, véhicules commerciaux, camions, bus, véhicules agricoles ou encore pour motos sont testés sur ce terrain d'essai dernier cri. Sa construction initiale faisait partie d'un plan d'investissement majeur, et toujours en cours, de Bridgestone Europe dans le domaine de la recherche, de la fabrication et du marketing. Elle constitue une preuve évidente de l'engagement de l'entreprise à développer son activité en Europe.

Des essais précis sur tous types de surfaces

Spécifiquement conçu pour les tests de pneus, l'EUPG, l'un des circuits d'essais les plus modernes du secteur, a été construit avec des matériaux de pointe issus de la construction de routes. Afin d’obtenir des mesures extrêmement précises et détaillées, avec des évaluations subjectives et objectives, la planéité du circuit a fait l’objet d’une attention particulière pour éviter toute interférence. Différents matériaux et combinaisons spécifiques offrent un large éventail de surfaces, représentatif de la plupart des conditions routières en Europe.

Sa taille et ses voies en asphalte parfaites, constamment surveillées, permettent à Bridgestone et à ses partenaires constructeurs d'avoir un nombre infini de combinaisons et de tests possibles, effectués dans des conditions totalement sécurisées et contrôlables.

Des essais à haute vitesse
La ‘’star’’ du site est un circuit ovale de 4 km qui se compose d'une ligne droite au nord de 15 m de large avec quatre voies et d'une ligne droite au sud de 35 m de large avec neuf voies. Cette configuration est idéale pour les véhicules hautes performances qui peuvent rouler jusqu’à 250 km/h et qui nécessitent d’importants changements de voies.

Les virages inclinés ont un angle maximal de 37° ce qui donne la possibilité d'effectuer des tests de tenue de route à haute vitesse, en particulier pour le développement de caoutchoucs très hautes performances. Les caractéristiques vérifiées par les conducteurs sont : les changements de voies à haute vitesse, la linéarité, la stabilité en ligne droite, le slalom et le relâchement de l'accélérateur.
Par ailleurs, des essais à plus basse vitesse pour les tests de linéarité de direction et de slaloms peuvent également être effectués sur les larges lignes droites pour toute la gamme des pneus Bridgestone et Firestone.

Des données complètes
Situés au centre de l’ovale, 9 hectares d’asphalte sont utilisés pour les tests dynamiques d’accélération, de freinage et de virages avec plusieurs types de véhicules. Beaucoup de ces essais contrôlent les données obtenues à partir des logiciels de modélisation et de simulation du Centre Technique Europe (CTE) de Bridgestone.

Un des avantages uniques de l'EUPG réside dans le fait que le circuit ovale et le parcours dynamique sont connectés. Ainsi, les conducteurs ont la possibilité d'accélérer jusqu'à la limite et d'entrer dans le carré dynamique à toute vitesse, en toute sécurité. Ils peuvent effectuer toutes les manoeuvres dont ils ont besoin pour obtenir les informations les plus complètes grâce au circuit.

Une installation pour la tenue de route sur surfaces sèches de 4 km de long et 8 m de large fait également partie du site d'essai. Le circuit complet offre un grand éventail de zones de vitesses élevées, moyennes et faibles avec différents virages, serrés ou en pente. Les conducteurs y vérifient toutes les caractéristiques de la tenue de route sur surfaces sèches, comme la stabilité latérale, la précision directionnelle, le transfert de charge et l'adhérence.

Pour le développement de pneus respectant les directives européennes et les règlements de la CEE sur le bruit pneu/route, l'EUPG propose une ligne droite pour tester le bruit au passage. Plus d'études de développement dans ce domaine sont effectuées sur les circuits « NVH » (bruit, vibration et dureté) ; chacun mesurant 400 m x 3,2 m.

Des installations avancées de surfaces mouillées
Un ensemble de cinq surfaces, avec zone de dérapage, est utilisé pour les tests d’adhérence latérale sur sols mouillés, selon différents coefficients de frottement (diamètres 60-140 m).

Une piste avec un système automatique pour asperger et récupérer l'eau est disponible afin de tester les performances d'aquaplaning bidirectionnel (sens horaire et antihoraire) en virage.

De plus, l'aquaplaning longitudinal est évalué sur une ligne droite (120 m x 5 m) avec un système combiné avancé pour asperger l'eau qui peut remplir la voie complètement ou le côté droit ou gauche séparément, selon les exigences du test.

Des voies de freinage sur surfaces sèches et mouillées (120 m x 3,5 à 7,5 m) en asphalte et en béton sont également disponibles sur le site.

Pour les tests de résistance et de durabilité de la bande de roulement et de la carcasse, deux cercles pour tracteurs (75 m de diamètre - 7 m de largeur) se trouvent dans la même zone avec un garage disponible près des circuits.

Le circuit pour la tenue de route sur surfaces mouillées (1,6 km x 8 m), avec plusieurs virages serrés, donne la possibilité de tester des véhicules standards et hautes performances à différentes vitesses. Un système ultra moderne d’arrosage de la piste permet aux conducteurs ds tester plus efficacement les pneus et offre de plus l’avantage pour l’environnement de permettre la récupération de l’eau.

Un circuit séparé pour évaluer la tenue de route sur sols tendres (3,9 km) simule un environnement de route de campagne. Grâce à différents types d'asphaltes, les conducteurs peuvent apprécier les performances de confort et de tenue de route en conditions réelles.

Une zone spécifique est également réservée aux essais de classification européens.

Cette installation complète donne la possibilité à Bridgestone d'effectuer tous les tests extérieurs subjectifs et objectifs nécessaires pendant toute l'année, sur des surfaces sèches ou mouillées au même endroit. L'entreprise possède donc un avantage stratégique dans le but d'atteindre des objectifs de performance de pneus toujours plus poussés.

Centre de formation européen de Bridgestone
Bridgestone a inauguré son centre de formation européen (EUEC) au sein de l'EUPG en mai 2005. L'EUEC est à la fois le centre de formation d'excellence de Bridgestone et son bureau de communication. Le rôle de l'EUEC est donc de transmettre le savoir-faire et l'identité de l'entreprise aux parties prenantes internes et externes grâce à des formations techniques et commerciales mais aussi à des visites et des évènements.

Ce centre situé à côté de l'EUPG permet également d'offrir aux délégués des procédures de formations complètes et efficaces, des conférences dans les salles équipées, des ateliers pratiques, sur le montage/démontage des pneus et le diagnostic des roues, organisés dans les garages équipés de machines de pointe. Ils peuvent également profiter de tests de conduite réelle avec les produits Bridgestone sur un circuit spécifique, dans un environnement d'essai sécurisé.